Sapo-abóbora: anfíbio brasileiro que brilha sob luz ultravioleta

Na Mata Atlântica do leste do Brasil, os sapos-abóbora venenosos usam suas cores vivas para alertar os predadores. Mas esses minúsculos sapos também transmitem um sinal visual secreto: eles brilham em azul brilhante sob luz ultravioleta.

sapo-abóbora
Sapo-abóbora (Brachycephalus ephippium) sob luz natural (esquerda) e luz ultravioleta (direita).

Os cientistas inesperadamente descobriram os padrões brilhantes em duas espécies de sapos-abóbora (Brachycephalus ephippium e B. pitanga), enquanto investigavam os pequenos acasalamentos de rãs. Para o olho humano, os sapos aparecem em laranja, vermelho ou amarelo em luz natural. Mas quando os pesquisadores projetaram uma lâmpada UV nas rãs, surgiram padrões azuis nas cabeças, costas e pernas dos sapos.

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Caso raro na natureza

A fluorescência é extremamente rara em animais terrestres com coluna vertebral, e embora os cientistas não saibam como os sapos-abóbora usam seu brilho, isso pode ajudá-los a reconhecer parceiros em potencial ou protegê-los de predadores, relataram os pesquisadores em um novo estudo.

Ao contrário da bioluminescência, na qual as reações químicas no corpo de um animal geram luz, a fluorescência não funciona na escuridão total. Na fluorescência, moléculas especiais absorvem a luz e emitem-na em comprimentos de onda maiores, criando um brilho que geralmente aparece em tons de vermelho ou verde.

Corais, escorpiões e um tipo raro de tartaruga marinha fluorescem. Em 2018, os cientistas descobriram que os camaleões também fluorescem. Outra equipe de pesquisadores descobriu, em 2017, que duas espécies de perereca sul-americana tinham pele fluorescente. No entanto, o brilho dos sapos-abóbora é mais parecido com o dos camaleões, originários dos ossos dos animais.

Na verdade, as placas ósseas na cabeça e nas costas dos sapos eram “excepcionalmente fluorescentes”, embora seja necessária uma análise química para identificar os compostos que emprestam às rãs seu brilho intenso, relataram os cientistas.

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Como o brilho beneficia esses sapos?

Ainda não há evidências para sugerir como os sapos usam seu brilho, mas pode servir como um alerta extra para os predadores sobre o revestimento tóxico dos sapos, já que alguns pássaros e aranhas podem ver a fluorescência sob luz natural, disse a autora do estudo, Sandra Goutte.

Goutte é um associado de pós-doutorado na Universidade de Nova York em Abu Dhabi, nos Emirados Árabes Unidos.

Outra possibilidade é que os pequenos sapos usem seu brilho para se comunicar uns com os outros. Os sapos-abóbora não têm ouvido médio, então eles não podem se ouvir chamando. É possível que um sinal brilhante os ajude com o sucesso do acasalamento ou permita que os sapos reconheçam suas próprias espécies.

“Mas isso só é verdade se os sapos puderem ver”, disse Goutte. “E nós não sabemos se eles fazem.”

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