Quão inteligentes eram os neandertais?

Quando o geólogo William King introduziu uma nova espécie humana, Homo neanderthalensis, na comunidade científica européia em 1864, ele não era muito generoso com nossos primos evolucionários extintos.

“Sinto-me obrigado a acreditar que os pensamentos e desejos que habitavam nele nunca chegaram a ultrapassar os de um bruto”, concluiu King depois de examinar o crânio encontrado no Vale do Neander, na Alemanha, uma década antes.

exemplar de neandertais
Um modelo de homem de Neandertal, baseado em restos de 40.000 anos encontrados no Spy na Bélgica.

Foi uma impressão ruim e duradoura. Assim, ” neandertal ” tornou-se não apenas uma nova espécie, mas um termo pejorativo. No entanto, a pesquisa percorreu um longo caminho desde então: Então, quão inteligentes foram os neandertais, baseados no que conhecemos hoje?

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Um enigma em andamento

A percepção inicial dos antropólogos sobre os neandertais estava parcialmente enraizada na ideologia racista de que a inteligência ou a humanidade de uma pessoa poderia ser avaliada a partir da forma do crânio, disse João Zilhão, professor da Instituição Catalã de Pesquisa e Estudos Avançados (ICREA) da Universidade de Barcelona. 

Muitos desses cientistas também compartilhavam a visão de que a evolução era toda sobre o progresso, e que espécies humanas ancestrais como os neandertais eram necessariamente muito mais “primitivos” do que os humanos são hoje em dia. 

Essas suposições foram desacreditadas (se não são difíceis de serem abaladas pela ciência e cultura pop ocidentais). Novas descobertas ao longo das últimas décadas ajudaram a reabilitar a reputação dos neandertais como pessoas muito parecidas conosco.

“A única maneira de avaliar sua inteligência – seja lá o que isso signifique, mas é uma questão diferente – é pelo que eles fizeram”, disse Zilhão. E acontece que os neandertais fizeram um monte de coisas que antes eram consideradas exclusivas da cultura humana moderna.

Eles trabalharam pedras e  ossos em ferramentas e ornamentos muito semelhantes aos criados pelos humanos modernos que estavam vivos ao mesmo tempo. (Os neandertais viviam na Europa e no sudoeste da Ásia de cerca de 400.000 a 40.000 anos atrás.) Eles inventaram a cola usando alcatrão de casca de bétula para prender alças de madeira a pedras. Eles fizeram colares de garras de águia. Os neandertais usavam fogo para cozinhar alimentos, e novos estudos sobre ferramentas de pedra sugerem que eles tinham a  tecnologia para acender fogueiras também. (Em outras palavras, eles não precisam apenas perseguir brasas quando um relâmpago é usado para abastecer suas lareiras.)

Algumas evidências sugerem que os neandertais também tinham práticas espirituais e rituais. Túmulos descobertos em locais como La Chapelle-aux-Saints, no sudoeste da França, mostram que esses humanos arcaicos  enterravam seus mortos. Em outro local na França, pesquisadores descobriram que os neandertais desceram dentro de uma caverna e criaram círculos enigmáticos de  pedra a partir de estalagmites há 176 mil anos.

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Habilidades

A extensão das habilidades simbólicas dos neandertais ainda é debatida; eles estavam vivos ao mesmo tempo em que os humanos modernos criavam algumas das primeiras artes rupestres abstratas e figurativas, mas poucas obras de arte foram atribuídas a essas pessoas. No entanto, em 2018, em uma vitória para os neandertais, os pesquisadores relataram que  65.000 anos de imagens abstratas em cavernas espanholas devem ter sido criadas por neandertais. (Os cientistas pensam que os humanos modernos não chegaram à Europa Ocidental até 42.000 anos atrás.)

Com base em seus ossos, sabemos que os neandertais eram capazes de pelo menos fazer sons complexos. É difícil provar que os neandertais tinham linguagem porque não nos deixaram nenhum tipo de escrita (embora nenhum dos dois tenha sido anatomicamente moderno do mesmo período). Mas alguns pesquisadores argumentam que eles provavelmente têm maneiras sofisticadas de se  comunicar.

Além disso, evidências genéticas mostraram que os humanos modernos  acasalaram com os neandertais antes que esses indivíduos desaparecessem há cerca de 40.000 anos. Muitos de nós hoje ainda têm de 1 a 2% de DNA de Neandertal, descobertas que sugerem que os humanos modernos que encontraram esses indivíduos também os viam como pessoas.

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